PALAU


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Les îles Palau (Palaos ou Belau) constituent une entité politique née de l’éclatement des anciens Territoires sous tutelle américaine de Micronésie entre 1972 et 1982 et de la fin du système de tutelle en 1986. Les Palau obtiennent alors un gouvernement autonome en association avec les États-Unis, en attendant de devenir un État indépendant le 1er octobre 1994.

Les îles Palau forment l’extrémité sud-ouest de la Micronésie et la partie occidentale des îles Carolines, relativement proche de la partie occidentale de la Nouvelle-Guinée (l’Irian, au sud) et des Philippines, à l’ouest. Légèrement au nord de l’équateur, l’archipel est en fait partagé en plusieurs groupes d’îles couvrant au total à peine 500 kilomètres carrés (pour 326 îles et îlots) mais se répartissant sur une zone économique exclusive (Z.E.E.) de 970 000 kilomètres carrés, soit près de deux fois la superficie de la France. Les plus grandes îles, notamment Babeldaop (Babelthuap, 397 km2) et Koror (qui abrite la capitale, homonyme), sont volcaniques; les autres sont pour la plupart des blocs de calcaire corallien soulevés.

Quoique un peu en marge de la grande route des galions espagnols entre Acapulco et Manille, les Carolines étaient touchées épisodiquement au XVIIe siècle, notamment par des navires égarés; mais les Palau (ou Pelew) et leurs habitants furent surtout révélés aux Européens par le récit de l’odyssée des marins, du navire anglais Antelope , naufragé en 1783 (Relation des îles Pelew , par George Keate). Annexées officiellement par l’Espagne en 1885, les Carolines furent dans leur ensemble vendues par celle-ci aux Allemands en 1899, après la désastreuse guerre contre les États-Unis et la perte de Guam et des Philippines. Conquises par les Japonais dès 1914, confiées à ceux-ci par la S.D.N. puis intégrées dans l’Empire du Soleil levant, les Palau furent alors mises en valeur de façon intensive grâce à un afflux de colons nippons, puis devinrent une base stratégique de premier plan, qui servit en particulier dans l’offensive contre les Philippines et la Nouvelle-Guinée. Elles furent ensuite intégrées dans les Territoires sous tutelle confiés par l’O.N.U. aux États-Unis en 1947.

Peuplées d’environ 15 000 habitants (dont les deux tiers à Koror), presque tous micronésiens, les îles Palau vivent d’une modeste agriculture, d’un peu de pêche locale à laquelle s’ajoutent des droits de pêche dans la Z.E.E. octroyés aux Japonais, du tourisme (essentiellement japonais, avec une ligne T 拏ky 拏-Koror de la Japan Airlines) et, surtout, des aides diverses apportées notamment par les États-Unis, malgré quelques conflits liés à la présence d’une clause antinucléaire dans la Constitution.

Palau ou Belau
(république de) état de la Micronésie, dans les Carolines occid., constitué de 326 îles ou îlots (volcaniques ou coralliens); 488 km²; 15 900 hab.; cap. Koror. Princ. ressources: pêche et tourisme.
L'Espagne acquiert ces îles en 1886 et les vend à l'Allemagne en 1899. Sous mandat du Japon (1919-1944), elles deviennent territoire de l'ONU sous tutelle américaine en 1947 et obtiennent leur indépendance en 1994.

Encyclopédie Universelle. 2012.

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